Hvordan verden løb tør for alting

I en tid med ekstraordinære omvæltninger i den globale økonomi kommer Just In Time for sent.

De tomme hylder i en Target-butik i Dallas den 25. juni 2020 fremhæver, hvordan virksomheder af alle typer var uforberedte på en krise. Global mangel på mange varer afspejler forstyrrelsen af ​​pandemien kombineret med årtiers virksomheder, der begrænser deres lagre. (The New York Times)

Skrevet af Peter S. Goodman og Niraj Chokshi



I historien om, hvordan den moderne verden blev opbygget, skiller Toyota sig ud som bagmanden bag et monumentalt fremskridt inden for industriel effektivitet. Den japanske bilproducent var banebrydende for såkaldt Just In Time-produktion, hvor dele leveres til fabrikker lige efter behov, hvilket minimerer behovet for at oplagre dem.

I løbet af det sidste halve århundrede har denne tilgang fanget globale forretninger i industrier langt ud over biler. Fra mode til fødevareforarbejdning til farmaceutiske produkter har virksomheder taget Just In Time til sig for at forblive smidige, hvilket giver dem mulighed for at tilpasse sig skiftende markedskrav og samtidig reducere omkostningerne.



Men de tumultariske begivenheder i det forløbne år har udfordret fordelene ved at opskære varebeholdninger, og samtidig genoplive bekymringen om, at nogle industrier er gået for vidt og efterladt dem sårbare over for forstyrrelser. Da pandemien har hæmmet fabriksdriften og sået kaos i den globale skibsfart, er mange økonomier rundt om i verden blevet forvirret af mangel på en lang række varer - fra elektronik til tømmer til tøj.



I en tid med ekstraordinære omvæltninger i den globale økonomi kommer Just In Time for sent.

Det er ligesom en forsyningskæde, der er løbet amok, sagde Willy C. Shih, en international handelsekspert ved Harvard Business School. I et kapløb om at komme til de laveste omkostninger, har jeg koncentreret min risiko. Vi er ved den logiske konklusion af alt det.

Den mest fremtrædende manifestation af for meget afhængighed af Just in Time findes i netop den industri, der opfandt det: Bilproducenter er blevet forkrøblet af en mangel på computerchips - vitale bilkomponenter produceret hovedsageligt i Asien. Uden nok chips på hånden er bilfabrikker fra Indien til USA til Brasilien blevet tvunget til at standse samlebånd.



Men mangelens bredde og vedholdenhed afslører, i hvor høj grad Just in Time-ideen er kommet til at dominere handelslivet. Dette hjælper med at forklare, hvorfor Nike og andre beklædningsmærker har svært ved at have deres varer på lager. Det er en af ​​grundene til, at byggefirmaer har problemer med at købe maling og fugemasse. Det var en væsentlig bidragyder til den tragiske mangel på personligt beskyttelsesudstyr tidligt i pandemien, som efterlod medicinske medarbejdere i frontlinjen uden tilstrækkeligt udstyr.

Just In Time har udgjort intet mindre end en revolution i erhvervslivet. Ved at holde lagrene tynde har større detailhandlere været i stand til at bruge mere af deres plads til at vise et bredere udvalg af varer. Just In Time har gjort det muligt for producenter at tilpasse deres varer. Og lean produktion har reduceret omkostningerne betydeligt, samtidig med at virksomhederne hurtigt kan omstille sig til nye produkter.

Disse dyder har tilføjet værdi til virksomheder, ansporet til innovation og fremmet handel, hvilket sikrer, at Just In Time vil bevare sin styrke længe efter, at den nuværende krise er aftaget. Tilgangen har også beriget aktionærerne ved at generere besparelser, som virksomhederne har uddelt i form af udbytte og aktietilbagekøb.



Alligevel rejser manglen spørgsmål om, hvorvidt nogle virksomheder har været for aggressive med hensyn til at høste besparelser ved at skære ned på lagerbeholdningen, hvilket efterlader dem uforberedte på de problemer, der uundgåeligt opstår.

Det er investeringerne, de ikke foretager, sagde William Lazonick, økonom ved University of Massachusetts.

En hospitalsarbejder ifører sig et ansigtsværn på Houston Methodist Hospital i Houston, Texas den 5. juli 2020. Mangel på personligt beskyttelsesudstyr tidligt i pandemien gjorde, at læger i frontlinjen ikke havde tilstrækkeligt udstyr. (The New York Times)



Intel, den amerikanske chipproducent, har skitseret planer om at bruge 20 milliarder dollars på at opføre nye fabrikker i Arizona. Men det er mindre end de 26 milliarder dollars, som Intel brugte på aktietilbagekøb i 2018 og 2019 - penge, virksomheden kunne have brugt til at udvide kapaciteten, sagde Lazonick.

Nogle eksperter antager, at krisen vil ændre den måde, virksomheder opererer på, hvilket får nogle til at opbygge mere varelager og skabe relationer med ekstra leverandører som en sikring mod problemer. Men andre er tvivlsomme, idet de antager, at - samme som efter tidligere kriser - vil jagten på omkostningsbesparelser igen overtrumfe andre overvejelser.

Kaos på Havet



Manglen i verdensøkonomien stammer fra faktorer ud over magre lagre. Spredningen af ​​COVID-19 har sat havnearbejdere og lastbilchauffører på sidelinjen, hvilket forhindrer losning og distribution af varer fremstillet på fabrikker i Asien og ankommet med skib til Nordamerika og Europa.

Pandemien har bremset savværksdriften, hvilket har forårsaget en mangel på tømmer, der har hindret boligbyggeri i USA.

Vinterstorme, der lukkede petrokemiske fabrikker i den Mexicanske Golf, har efterladt nøgleprodukter en mangelvare. Andrew Romano, der driver salg hos en kemivirksomhed uden for Philadelphia, har vænnet sig til at fortælle kunderne, at de skal vente på deres ordrer.

Du har et sammenløb af kræfter, sagde han. Det bølger bare gennem forsyningen.

Kraftig stigning i efterspørgslen gjorde, at dyrefoder var mangelfuldt, og Grape-Nuts-kornprodukterne forsvandt næsten fra amerikanske butikshylder for en tid.

Nogle virksomheder var især udsat for sådanne kræfter, da de allerede kørte magert, da krisen begyndte.

Og mange virksomheder har kombineret en dedikation til Just In Time med en afhængighed af leverandører i lavtlønslande som Kina og Indien, hvilket gør enhver forstyrrelse af global skibsfart til et øjeblikkeligt problem. Det har forstærket skaden, når noget går galt - som da et enormt fartøj lagde sig til i Suez-kanalen i år og lukkede den primære kanal, der forbinder Europa og Asien.

Folk adopterede den slags slanke mentalitet, og så anvendte de den til forsyningskæder med den antagelse, at de ville have billig og pålidelig forsendelse, sagde Shih, handelsekspert fra Harvard Business School. Så har du nogle stød til systemet.

Et lejlighedskompleks under opførelse i Orlando, Fla., den 26. april 2021. Pandemien har bremset savværksdriften, hvilket har forårsaget en mangel på tømmer, der har hæmmet boligbyggeri i USA. (The New York Times)

En idé, der gik 'alt for langt'

Just In Time var i sig selv en tilpasning til uroligheder, da Japan mobiliserede for at komme sig over ødelæggelserne under Anden Verdenskrig.

Tæt befolket og mangel på naturressourcer forsøgte Japan at bevare jord og begrænse affald. Toyota undgik lager, mens de koreograferede produktionen med leverandører for at sikre, at dele ankom, når det var nødvendigt.

I 1980'erne efterlignede virksomheder over hele kloden Toyotas produktionssystem. Ledelseseksperter promoverede Just In Time som en måde at øge indtjeningen på.

Virksomheder, der kører succesfulde lean-programmer, sparer ikke kun penge i lagerdrift, men nyder mere fleksibilitet, erklærede en McKinsey-præsentation fra 2010 for medicinalindustrien. Det lovede besparelser på op til 50 % på lageret, hvis kunderne omfavnede dens slanke og slemme tilgang til forsyningskæder.

Sådanne påstande er slået igennem. Alligevel siger en af ​​forfatterne til den præsentation, Knut Alicke, en McKinsey-partner baseret i Tyskland, nu, at erhvervslivet oversteg forsigtighed.

Vi gik alt for langt, sagde Alicke. Den måde, lagerbeholdningen evalueres på, vil ændre sig efter krisen.

Mange virksomheder handlede, som om fremstilling og forsendelse var blottet for uheld, tilføjede Alicke, mens de ikke tog højde for problemer i deres forretningsplaner.

Der er ingen form for forstyrrelsesrisiko deri, sagde han.

Eksperter siger, at udeladelse repræsenterer en logisk reaktion fra ledelsen på de incitamenter, der er i spil. Investorer belønner virksomheder, der producerer vækst i deres afkast af aktiver. Begrænsning af varer på lagre forbedrer dette forhold.

I det omfang du kan blive ved med at reducere lagerbeholdningen, ser dine bøger godt ud, sagde ManMohan S. Sodhi, en forsyningskædeekspert ved City, University of London Business School.

Fra 1981 til 2000 reducerede amerikanske virksomheder deres varebeholdninger med i gennemsnit 2% om året, ifølge en undersøgelse. Disse besparelser hjalp med at finansiere en anden aktionærberigende tendens - væksten i aktietilbagekøb.

I årtiet op til pandemien brugte amerikanske virksomheder mere end 6 billioner dollars på at købe deres egne aktier, hvilket omtrent tredoblede deres køb, ifølge en undersøgelse fra Bank for International Settlements. Virksomheder i Japan, Storbritannien, Frankrig, Canada og Kina firedoblede deres tilbagekøb, selvom deres indkøb var en brøkdel af deres amerikanske modparter.

Tilbagekøb af aktier reducerer antallet af aktier i omløb og hæver deres værdi. Men fordelene for investorer og ledere, hvis lønpakker omfatter store tildelinger af aktier, er kommet på bekostning af, hvad virksomheden ellers kunne have gjort med sine penge - at investere for at udvide kapaciteten eller oplagre dele.

Disse omkostninger blev iøjnefaldende under den første bølge af pandemien, da store økonomier inklusive USA opdagede, at de manglede kapacitet til hurtigt at lave ventilatorer.

Når du har brug for en ventilator, har du brug for en ventilator, sagde Sodhi. Du kan ikke sige: 'Nå, min aktiekurs er høj.'

Da pandemien begyndte, reducerede bilfabrikanterne ordrer på chips i forventning om, at efterspørgslen efter biler ville falde. Da de indså, at efterspørgslen var ved at genoplive, var det for sent: At øge produktionen af ​​computerchips kræver måneder.

Indvirkningen på produktionen vil blive værre, før den bliver bedre, sagde Jim Farley, administrerende direktør for Ford Motor Co., som længe har omfavnet lean manufacturing, og talte til aktieanalytikere den 28. april. Selskabet sagde, at mangelen sandsynligvis ville afspore halvdelen af ​​dets produktion. til juni.

Den bilproducent, der er mindst ramt af manglen, er Toyota. Fra starten af ​​Just in Time var Toyota afhængig af leverandører, der var samlet tæt på sin base i Japan, hvilket gjorde virksomheden mindre modtagelig over for begivenheder langt væk.

Forsendelse af containere ombord på et fragtskib ved havnen i Los Angeles den 24. februar 2021. Rederier har spillet en afgørende rolle i Just in Time-fremstillingen ved effektivt at skrumpe havets vidder. (The New York Times)

'Det hele kaskader'

I Conshohocken, Pennsylvania, venter Romano bogstaveligt talt på, at hans skib kommer ind.

Han er salgsdirektør hos Van Horn, Metz & Co., som køber kemikalier fra leverandører rundt om i verden og sælger dem til fabrikker, der fremstiller maling, blæk og andre industriprodukter.

I normale tider er virksomheden bagud med at fylde måske 1% af sine kunders ordrer. En nylig formiddag kunne den ikke gennemføre en tiendedel af sine ordrer, fordi den ventede på, at forsyningerne skulle ankomme.

Virksomheden kunne ikke sikre sig nok af en specialiseret harpiks, som den sælger til producenter, der fremstiller byggematerialer. Den amerikanske leverandør af harpiksen manglede selv et element, som den køber fra en petrokemisk fabrik i Kina.

En af Romanos faste kunder, en malingsproducent, holdt ud med at bestille kemikalier, fordi den ikke kunne finde nok af de metaldåser, den bruger til at sende sit færdige produkt.

Det hele falder i kaskader, sagde Romano. Det er bare noget rod.

Ingen pandemi var påkrævet for at afsløre risikoen for overdreven afhængighed af Just In Time kombineret med globale forsyningskæder. Eksperter har advaret om konsekvenserne i årtier.

I 1999 rystede et jordskælv Taiwan og lukkede produktionen af ​​computerchips ned. Jordskælvet og tsunamien, der knuste Japan i 2011, lukkede fabrikker og hæmmede skibsfarten, hvilket skabte mangel på bildele og computerchips. Oversvømmelser i Thailand samme år decimerede produktionen af ​​computerharddiske.

Hver katastrofe førte til en snak om, at virksomheder var nødt til at styrke deres lagre og diversificere deres leverandører.

Hver gang fortsatte multinationale selskaber.

De samme konsulenter, der promoverede fordelene ved slanke varebeholdninger, evangeliserer nu om forsyningskædens modstandsdygtighed - øjeblikkets buzzword.

Simpelthen udvidelse af varehuse giver måske ikke løsningen, sagde Richard Lebovitz, præsident for LeanDNA, en forsyningskædekonsulent baseret i Austin, Texas. Produktlinjer tilpasses i stigende grad.

Evnen til at forudsige, hvilken beholdning du skal have, er sværere og sværere, sagde han.

I sidste ende er det sandsynligt, at erhvervslivet vil fremme sin omfavnelse af lean af den simple grund, at det har givet overskud.

Det virkelige spørgsmål er: 'Skal vi holde op med at jagte lave omkostninger som det eneste kriterium for forretningsvurdering?' sagde Shih fra Harvard Business School. Det er jeg skeptisk overfor. Forbrugere betaler ikke for modstandskraft, når de ikke er i krise.